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EEUU y la Gran Depresión

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El Comercio ha publicado hoy en su portal el testimonio de Bob Newburger, quien comenzó a trabajar en la Bolsa de Valores en 1933, justo cuando la Gran Depresión comenzaba a menguar. En la actualidad tiene 95 años y cuenta de manera dramática los efectos de la Gran Depresión y cómo afectó a la gente común: algunos se suicidaban para que sus familias pudiesen cobrar el seguro o comían comida para animales de modo que pudiesen llevarse algo a la boca. Ver el video aquí

Para conocer mejor el origen y cómo se combatió una de las peores crisis de la historia mundial (solo superada por la que nos aqueja en la actualidad), he preparado este post que inserta la crisis en el marco de la hegemonía norteamericana posterior a la I Guerra Mundial.

 

 

Estados Unidos y la Gran Depresión

 

Si realizáramos una comparación entre Estados Unidos y el resto del mundo, en las primeras décadas del siglo XX, la imagen no podría ser más contradictoria: los norteamericanos entraban a una fase de prosperidad económica nunca antes vista, la cual terminaría abruptamente con la caída de la Bolsa de Nueva York (1929) y se prolongaría por algunos años más hasta el New Deal, un programa de reactivación económica emprendido por el presidente Roosevelt.

Así, el país que emerge entre la Primera Guerra Mundial y la crisis de 1929 se presenta como el más rico y poderoso del globo, si bien terminará de consolidar su hegemonía con la Segunda Guerra Mundial. la década de 1920 implicará un encierro voluntario por parte de la opinión pública norteamericana y del Gobierno; encierro que, por otro lado, no contradice su intervención en asuntos latinoamericanos a través de los préstamos y de una política de “buena vecindad” en reemplazo de las anteriores intervenciones militares. De igual manera, se realizó la Conferencia de Washington (1922) con la intención de frenar el imperialismo japonés.

 

La consolidación del poder norteamericano

En lo económico, Estados Unidos había incentivado su producción durante la guerra y sobre todo después de ella, impulsado por el ahorro de los años de conflicto, la necesidad de reponer los equipos destrozados en la guerra y el aumento del consumo provocado por años de penuria. Pero el incesante crecimiento de la producción llegó a su límite en 1922 cuando las industrias europeas volvieron a abrir sus puertas y Estados Unidos se vio obligado a reducir su producción en un 24%, provocando la quiebra de empresas y paros.

En lo social, se trató de reorientar la política inmigratoria. Concientes de que ya no quedaban más territorios por explorar, las autoridades limitaron la entrada de inmigrantes, promulgando dos leyes, una en 1924 y otra en 1929. A través de ellas, se reducía el ingreso de extranjeros a 150 mil por año, los mismos que deberían distribuirse equitativamente con el número de paisanos que ya vivieran en el país. Al mismo tiempo se producía un flujo de norteamericanos que emigraban hacia Europa; este grupo se hallaba compuesto por intelectuales, artistas y escritores que veían en el Viejo Continente el último espacio de cultura occidental.

En lo político, fue una etapa donde predominó la estabilidad durante los gobiernos de los presidentes Woodrow Wilson (1913-1921), Warren Harding (1921-1923) y Calvin Coolidge (1923-1929). La tendencia predominante fue la conservadora, donde debía predominar la moral como medio de combatir los vicios de la sociedad. Además, se estimuló la proliferación de negocios privados como forma de crecimiento de la sociedad. Algunas oficinas y servicios antes bajo administración del gobierno pasaron a manos privadas, como fue el caso de la Marina Mercante.

 

La política del aislacionismo norteamericano

Estados Unidos mantuvo una tradición de aislacionismo que se remontaba al presidente James Monroe,  que enfatizaba la no-intervención en asuntos políticos o militares de los demás continentes en los países de América (la llamada ‘Doctrina Monroe’). Un siglo después, esta política de Estado contaba con la plena aprobación popular. Al concluir la Primera Guerra Mundial en 1919, el presidente Thomas Wilson deseaba que las condiciones del Tratado de Versalles garantizasen una paz duradera, sin un revanchismo contra Alemania. Por ello, ideó la creación de un organismo que permitiese discutir las diferencias entre los estados. Esta sería la base de la Sociedad de las Naciones, que agruparía a los países aliados y asociados, excluyendo a las potencias derrotadas.

Para que el Tratado fuese válido era necesario que lo ratificara el Senado. Wilson confiaba en que la aprobación sería exitosa; no obstante, Washington acogió fríamente la propuesta, por lo que Wilson tuvo que salir en gira nacional para convencer a la opinión pública. Su negativa a llegar a un acuerdo con el Senado, hizo que éste votara en contra, en marzo de 1920. Aquejado por una parálisis, Wilson vio cómo se producía el golpe final, cuando salió elegido presidente Warren Harding, contrario al idealismo de Wilson y más cercano a las posiciones conservadoras del aislacionismo.

Con ello, Estados Unidos ratificaba su posición de dedicarse a los asuntos internos. Esto complicó la situación de Francia y Gran Bretaña, quienes ya contaban con el apoyo norteamericano para imponer el Tratado. Su ausencia en las negociaciones posteriores terminaría provocando lo que tanto temía Wilson: el revanchismo de las potencias con Alemania, que se tradujo en la onerosa cifra de reparación de guerra. Asimismo, la Sociedad de Naciones fue perdiendo legitimidad hasta su clausura en 1939.

 

El crecimiento económico y su impacto en la sociedad

La prosperidad que experimentó la sociedad norteamericana en la década de 1910 y 1920. fue consecuencia de factores como la renovación del sector energético, la consolidación de nuevos sectores industriales, el aumento de la productividad y del mercado de consumo, y del incremento de la actividad empresarial, todo lo cual se manifestó en un crecimiento de 15% anual entre 1914 y 1918. También hay que considerar que este auge no fue experimentado de manera homogénea por toda la sociedad.

La clase media se benefició de este impacto: se estima que hacia 1929 una de cada tres familias norteamericanas tenía un nivel de vida por encima de lo que se consideraba “decente” y que permitía cubrir más allá de sus necesidades básicas. Fueron asimismo beneficiados por la reducción de la tasa de desempleo, que bajó del 12% al 3,2% entre 1921 y 1929.

Los obreros sufrieron un doble impacto, ya que mientras sus beneficios sociales se incrementaban considerablemente mediante sueldos elevados, vacaciones pagas, planes de seguro y jubilación, en tanto organización sindical , su influencia se redujo considerablemente, ya que el número de obreros afiliados descendió de cinco a tres millones. La prosperidad familiar había derrotado a la política de protesta, como lo indica el hecho de que entre 1920 y 1928, el número de huelguistas decreciera de un millón trescientos mil a tan solo trescientos mil.

Los campesinos fueron los menos beneficiados con esta coyuntura. Frente a los bajos precios del mercado respecto a los productos agrícolas, un número considerable de ellos no pudo hacer frente a las deudas y vieron embargadas sus tierras. En muchos casos, los antes propietarios pasaron a ser simples arrendatarios de los nuevos dueños de sus tierras.

 

La caída de la Bolsa de Valores de Nueva York

A fines de la década de 1920, la sobreproducción sobrepasó la capacidad de consumo, es decir, se fabricaron productos en un número superior al que la población podía adquirir, y debido a que no toda la sociedad había sido beneficiada por igual con el crecimiento económico, las compras a crédito aumentaron. Esto produjo una demanda ficticia,Simultáneamente, la promesa de una época de prosperidad llevó entonces a una compra masiva de acciones en la Bolsa de Nueva York provocando el aumento del valor de las acciones, sin considerar que éstas carecían de un soporte financiero.

El desbalance entre el precio real de las acciones y su precio ficticio se hizo evidente en setiembre de 1929 cuando los precios comenzaron a bajar aceleradamente y los esfuerzos desesperados por venderlas provocó que el 24 de octubre de ese mismo año (el jueves negro), las cotizaciones se derrumbaran. Se estima que en esos días se pusieron en venta alrededor de 13 millones de acciones, las cuales se devaluaban conforme pasaban las horas.

El gobierno reaccionó rápidamente y el presidente Herbert Hoover organizó un plan de ayuda y de abaratamiento del dinero (explicar mejor esto). Se procedió a mantener los intereses en un nivel muy bajo de manera que la gente recurriera a los préstamos. Sin embargo, el logro más importante del gobierno fue llegar a un acuerdo con los empresarios para no reducir la producción, los salarios, ni efectuar despidos.

 

Hacia la crisis económica mundial

La expansión del comercio norteamericano en el exterior, convirtió la caída de Wall Street en una crisis mundial. Esto fue posible debido a tres factores:

  1. El descenso de los precios en Estados Unidos, que afectó a empresas europeas y japonesas que tenían precios muy por encima de los norteamericanos;
  2. El retroceso de la demanda norteamericana, que llevó a la inestabilidad de regiones agro exportadoras como Europa y América Latina; y
  3. La repatriación de capitales norteamericanos desde los países europeos y latinoamericanos, provocando el retiro de numerosas empresas estadounidenses y el despido de trabajadores en dichos territorios.

Al igual que en el caso norteamericano, los gobiernos europeos actuaron inmediatamente para evitar que la crisis se agravara. Fueron dos las medidas que adoptaron: la primera, protegió a sus industrias y productos, elevando la tarifa aduanera, además de devaluar sus respectivas monedas; la segunda, se limitó al gasto público y la circulación monetaria para reducir los precios (a diferencia de Estados Unidos). Esta última medida no fue del todo efectiva, ya que no se logró incrementar el consumo, aunque se estabilizaron los precios y los salarios.

En los primeros años de la década de 1930 los efectos de la crisis eran visibles en casi todas las partes del globo, ya sea en los países europeos como en las regiones periféricas, pues ambos espacios se encontraban interrelacionados por el comercio mundial . Lo cierto es que el principal saldo de la crisis fue un estado permanente de convulsión social y golpes de estado en los países asiáticos y latinoamericanos, mientras que en algunas zonas de Europa las doctrinas fascistas encontraban nuevos adeptos entre los desempleados.

 

Roosevelt, el “New Deal” y el keynesianismo

Si bien las medidas de Hoover lograron reducir en un primer momento el impacto de la crisis, éstas no bastaron para reactivar la economía e impedir las protestas que surgieron desde 1932 y contra las cuales Hoover no dudó en utilizar al ejército. Con el advenimiento de las elecciones, la necesidad de un mandatario que reestableciera la confianza de la población fue un clamor popular. El triunfador fue Franklin D. Roosevelt, un demócrata sobrino del ex-presidente Theodore Roosevelt, y que al momento de asumir el mando padecía de poliomelitis, lo cual no le impidió desempeñarse a la altura de las circunstancias en medio de la crisis.

Apenas asumió el mando, Roosevelt proclamó el lanzamiento de “un nuevo trato al pueblo estadounidense” (New Deal) que consistía en un conjunto de medidas destinadas a recuperar la confianza en el sistema financiero. En un lapso muy corto, conocido como los ‘Cien Días’, el Presidente buscó incrementar el gasto público en obras, dando una imagen de un país en constante actividad, al mismo tiempo que reestructuraba la banca. Posteriormente, en una segunda fase (1935-38) , creó una Ley de Seguridad Social, otorgó subsidios a los artistas y rediseñó la política tributaria además de aprobar una Ley Nacional sobre las Relaciones Laborales.

La ideología económica sobre la cual se basaba el New Deal había sido trazada en 1936 por John Maynard Keynes en su libro Teoría general de la ocupación, el interés y el dinero, donde defendía el consumo y la inversión antes que el ahorro. Asimismo, Keynes justificó la intervención del Estado en la economía para fomentar las inversiones y las obras públicas como forma de dinamizar la economía.

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José Ragas
Soy Ph.D. en Historia por la Universidad de California, Davis y Mellon Postdoctoral Fellow en el Departament of Science & Technology Studies en Cornell University. Mi investigación se centra en la formación de sistemas biométricos y tecnologías de identificación. Para conocer más sobre mis investigaciones, pueden visitar mi perfil o visitar mi website personal: joseragas.com.
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  • Hola José,

    Acabo de leer con mucho interés tu escrito sobre la Gran Depresión y, primero que nada, permíteme felicitarte por abordar un tema tan pertinente. Promover el estudio de la historia norteamericana es uno de mis principales intereses profesionales, por lo que te agradezco mires hacia el norte. Tu análisis de la crisis económica de la década de 1930 me resultó muy interesante y útil.

    Sin embargo, tengo un par de comentarios con relación a tus observaciones sobre la política exterior norteamericana en la década de 1920. No creo que después de la primera guerra mundial el gobierno de los Estados Unidos optara por “un encierro voluntario”. Muestra de ello es su intervención, directa o indirecta, en temas como la deuda alemana (Plan Dawes), los tratados de Washington (sobre todo, el Tratado de las Cinco Potencias y el Tratado de la Cuatro Potencias), el regreso de la diplomacia del dólar, su casi constante preocupación con la situación política en China, etc.

    Bajo la administración de tres presidentes republicanos, el gobierno estadounidense reflejo de forma directa la famosa cita del Presidente Calvin Coolidge: “El negocio de los Estados Unidos son los negocios”, promoviendo los intereses económicos norteamericanos a nivel mundial. Empresa y banca privada jugaron a la diplomacia para apoyar las políticas norteamericanas y a cambio recibieron el apoyo y el respaldo de su gobierno. No se debe confundir un regreso parcial al unilateralismo tradicional norteamericano con “un encierro voluntario”.

    A nivel doméstico, es cierto que hubo una fuerte tendencia aislacionista fruto de la frustración que generó la guerra. Pero también hubo una fuerte tendencia pacifista que se reflejo en el apoyo al Pacto Kellog-Brian. Además, un grupo de legisladores conocidos como los progresistas pacifista, comenzaron a cuestionar abiertamente la política exterior norteamericana. Éstos favorecieron el desarme, la descolonización, el derecho a auto-determinación y condenaron las intervenciones norteamericanos en segundos países (jugaron un papel importantísimo en la salida de los infantes de marina norteamericanos de Haití después de casi veinte años de ocupación directa).

  • jragas

    Hola Norberto, muchas gracias por tus palabras y por tu interés en el post sobre la Gran Depresión.

    El comentario que haces es muy pertinente y corrige una percepción que he generalizado quizás en exceso. La frase “encierro voluntario” debe ser tomada con pinzas, pues si bien hace alusión a que el gobierno no quería verse inmiscuido en la política extraterritorial, especialmente después de la poca acogida de la propuesta del presidente Wilson, es muy cierto, como lo señalas, que EEUU comenzó a expandirse en el globo para sostener la hegemonía que ahora disfrutaba luego de la guerra.

    Además, es durante los años veinte que EEUU refuerza sus vínculos económicos, por ejemplo, con América Latina y especialmente con el Perú.

    Como lectura complementaria al tema del expansionismo norteamericano, recomendaría el reciente post que has escrito en tu blog, “LOS ESTADOS UNIDOS, ¿UN PAÍS EN EL PASADO?”.

    Un abrazo,

    José

  • ANDREA CANAHUALPA

    ¿HASTA QUE PUNTO SE PUDO EVITAR LA GRAN DEPRESION?.EVITAR LA GRAN DEPRESION DE 1929 ES COM MANTENER EL TORNIQUETE EN LA HERIDA HASTA QUE CANGRENE.

    LAS RELACIONES DE LAS ECONOMIAS DE DISTINTOS PAISES EN EL MERCADO MUNDIAL ESTAN UNIDAS COMO EL HILO DE UNA ARANA, SI UNO DE ESTOS HILOS SE SUELTA O SE ROMPE, ESE MOVIMIENTO SE SIENTE EN FORMA DE VIBRACION EN TODAS LAS ECONOMIAS LIGADAS.

    EL CASO DE E.E.U.U, ES EN PARTE LA REACCION DE TODA LA POBLACION NORTEAMERICANA ANTE EL TIEMPO DE LAS VACAS GORDAS, TODO ES ABUNDANCIA Y ESTABILIDAD, LA MENTALIDAD DE LA POBLACION BENEFICIADA ES SACARLE MAS JUGO A ESTE PERIODO Y, JUSTAMENTE, DONDE LO MANIFIESTAN ES EN EL CONSUMO EXCESIVO, APROVECHANDO EL SISTEMA DE CREDITO. QUIZA SI HUBIERA HABIDO MAYOR CONTROL PO PARTE DE LAS AUTORIDADES Y CONCIENCIA EN LOS CONSUMIDORES CON RESPECTO AL SISTEMA DE CREDITO, ESTE PROBLEMA SE HUBIERA CONTROLADOCOMO UNA CRISIS MANEJABLE Y NO COM UN GOLPE DIFICIL DE CURAR.

    SI EL ENTRAR AL AISLAMIENTO COMO LO HIZO EEUU FUE OTRO MOTIVO QUE IMPULSO ESTA CRISIS , NO ES CIERTO DEL TODO, TAL COMO LO DIJO NOLBETO EEUU NUNCA APLICO UN AISLAMIENTO AL PIE DE LA LETRA, MENOS UNO COMO SI LO HIZO URSS, PROBABLEMENTE, LE DECIAN AISLAMIENTO A UN PROGRAMA PARA FRENAR LA ENTRADA DE MIGRANTES O CON OTRO FIN DE PANTALLA (SINO CÓMO EXPLICAMOS EL QUE EEUU SE METIERA EN LA POLITICA DE LOS PAISES LATINOAMERICANOS).

    OTRA CURIOSIDAD MIA ES EL HECHO DE QUE LOS EEUU NO SE PUDO TOPAR DE LA NOCHE A LA MANANA CON UN JUEVES NEGRO, DEBIERON HABER MESES PREVIOS CON LIGERAS CAIDAS DE LA BOLSA QUE CONDUCIERAN A UNA GRAN CAIDA, LOS SINTOMAS ESTABAN DADOS PARA LA CRISIS, ENTONCES PORQUE NO DARNOS CUENTA A MITAD DE CAMINO QUE NOS DIRIGIAMOS A UNA CRISIS, ERA MEJOR SEGUIR ESE CAMINO PORQUE TODA LA MASA DE IRRESPONSABLES CONSUMIDORES A CREDITO LO HACIA, QUE DETERNERNOS A PENSAR ANTES QUE LLEGARA EL JUEVES NEGRO(AUNQUE NO SE PUEDE REGRESAR POR LA MITAD DE CAMINO YA RECORRIDO).

    INEVITABLE, LA INTERPRPETACION PROFETICA DE JOSE SE CUMPLIO PRIMERO LAS VACAS GORDAS Y LUEGO LAS VACAS FLACAS; AUMQUE EN ESTE CASO ES LA IRRESPONSABLE MASA DE CONSUMIDORES Y LA FALTA DE PREVISION DE LAS AUTORIDADES LO QUE NOS LLEVA A UNA CRISIS.

  • Este es un tema muy dificil ya que este problema puede afectar a muchos paises pero tendra un problema mas grande ya que Estados Unidos necesita establecer su propia economia pero aparte de este tema quiero saber un poco mas de Menopause Symptoms y como controlarlos.

  • Interesante informacion pero el desplome del precio de las acciones fue extraordinariamente intenso, alcanzando tintes dramáticos. Gran número de inversionistas vieron cómo su dinero, en muchos casos tomado a crédito, se volatilizaba en cuestión de días. El crash bursátil motivó una reacción en cadena en el sistema financiero, con numerosos bancos que empezaron a tener problemas de solvencia y de liquidez al acentuarse la desconfianza en su capacidad de reembolsar a los depositantes. Aumento constante del precio de las acciones de Wall Street: La crisis se da por una prosperidad falsa que al principio las ganancias en acciones eran muy rápidas pero no con bases reales, esto fue lo que produjo la gran depresion.

  • Interesante informacion ademas me gustaria saber mas sobre si en otros paises se da este problema de la gran depresion o esto ocurre solo en los estados unidos??

  • Hola! Yo pienso que con la economía global, ahora más que nunca el balance económico está en manos del bien económico de unos cuantos países -las grandes potencias- lo cual explica porque en cuanto se cayó el sistema económico de los EEUU se cayó el del resto del mundo.

  • CON ESTAS HAZANAS LAS MENTES BRILLANTES DE ESE ENTONCES APLICARON UNA SERIE DE MEDIDAS FAVORABLES QUE PERMITIERON A LOS ESTADOS UNIDOS SUPERAR LA GRAN DEPRESION DE ESA EPOCA Y SERIA BUENO TAMBIEN SENALAR LO QUE LOGRO EL FAMOSO HENRI FORD CON LA FABRICACION DE AUTO POPULAR -MODELO T =$250 ; PARA TODA LA GENTE; LOGRANDO REVOLUCIONAR EN LA ERA INDUSTRIAL. AL MISMO TIEMPO PERMITIENDO DOBLARLE EL SUELDO MINIMO A SUS TRBAJADORES PARA QUE PUDIERAN ADQUIRIR SU CARRO Y CONTAR CON PODER ADQUISITIVO; LOS INDUSTRIALES DE ESA EPOCA ESTABAN TAN PERO TAN ENOGADOS CON EL . QUE CON EL TRANSCURRIR DEL TIEMPO MUCHOS GOBIERNOS DE LOS ESTADOS UNIDOS UTILIZARON ESTE MODELO. ASEGUIR. ES POR ESO BUENO RECORDAR QUE TODO SE PUEDE LOGRAR CUANDO HAY UNION TANTO DEMOCRATAS Y REPUBLICANOS COMO AMANTES DE LA NACION PARA VELAR FLORECER Y RECUPERAR EL FAMOSO SUENO AMERICANO DE LOS SONADORES.DIOS BENDIGA AMERICA.